Un juge de la Cour suprême de la Colombie-Britannique a condamné lundi cinq manifestants qui ont plaidé coupables d’outrage au tribunal pour avoir ignoré une ordonnance du tribunal leur interdisant de bloquer l’accès à un pipeline controversé dans le nord de la Colombie-Britannique.

Le juge Michael Tammen a accepté un plaidoyer conjoint de la Couronne et de l’avocat des cinq opposants à Coastal GasLink, entraînant une amende de 500 $ pour trois des accusés et 25 heures de travaux d’intérêt général pour deux autres.

Après avoir exposé les détails individuels de la vie de chacun de ses clients, l’avocate de la défense Frances Mahon a dit au juge qu’il devrait examiner les circonstances qui les ont poussés à bloquer le gazoduc en premier lieu.

Une partie du projet est en cours de construction sur des terres Mahon a déclaré que le plus haut tribunal du Canada avait reconnu que les Wet’suwet’en avaient des “droits ancestraux non éteints”, ce qui a incité leurs alliés à se qualifier de “défenseurs de la terre”.

« Nous sommes confrontés à une situation unique impliquant des personnes qui détiennent des titres non éteints sur leurs terres depuis des temps immémoriaux. En grande partie, ce problème a motivé les cinq personnes qui sont devant vous aujourd’hui », a-t-elle déclaré.

“Ce n’est pas pour cautionner ce qui a été fait, mais pour répondre à la question de savoir pourquoi.”

Défier publiquement une décision de justice

Tammen a rendu son verdict lundi après-midi dans une salle d’audience à Smithers, à 65 kilomètres au nord du tronçon de chemin forestier où la GRC a arrêté les cinq accusés en novembre 2021.

Selon un exposé conjoint des faits, Amanda Wong, Joshua Goskey, Nina Sylvestor, Layla Staats et Skyler Williams faisaient partie d’un groupe plus important de manifestants qui ont bloqué l’accès au camp où les employés de Coastal GasLink construisaient le pipeline de 670 kilomètres.

Coastal GasLink a déclaré que plus de 500 travailleurs du pipeline étaient coincés derrière des barrages routiers alors que la nourriture, l’eau et les fournitures médicales s’épuisaient et que la construction était interrompue.

Des manifestants de Gas Coast condamnés après avoir plaidé coupables d'outrage criminel pour avoir bloqué l'accès aux pipelines
Le gazoduc Coastal GasLink est en cours de construction sur un tronçon de 670 kilomètres entre Dawson Creek, en Colombie-Britannique, et Kitimat. Une partie de la ligne est construite à travers le territoire traditionnel des Wet’suwet’en. (Radio-Canada)

S’il est terminé, le pipeline s’étendra de près de Dawson Creek à l’est jusqu’à Kitimat sur l’océan Pacifique. Il est actuellement achevé à plus de 75% et devrait être achevé d’ici la fin de 2024, selon Coastal GasLink.

L’entreprise a signé des ententes d’avantages avec 20 conseils de bande le long du tracé du projet. Mais la direction héréditaire des Wet’suwet’en affirme que les conseils de bande n’ont aucune autorité sur les terres situées au-delà des limites des réserves.

L’affaire a attiré l’attention internationale et a attiré des manifestants de partout au Canada, ce qui a conduit à l’ordonnance selon laquelle les cinq accusés ont été accusés d’avoir enfreint.

Deux chefs héréditaires Wet’suwet’en – Woos (Frank Alec) et Namoks (John Risdale) – étaient dans la petite salle d’audience de Smithers lundi pour suivre les débats. C’était la première fois que quelqu’un était reconnu coupable d’outrage criminel en lien avec les manifestations.

Les arrestations précédentes avaient donné lieu à des citations à comparaître pour outrage civil, mais ce n’est qu’au printemps dernier que la Couronne a décidé d’engager des poursuites pénales – qui découlent du mépris public d’une ordonnance du tribunal.

Tout en décrivant un exposé conjoint des faits, le procureur de la Couronne Tyler Bauman a déclaré que les manifestations étaient accompagnées de publications sur les réseaux sociaux largement partagées indiquant que Coastal GasLink avait été “expulsé” de la région.

Bauman a déclaré que les cinq accusés “avaient sciemment violé l’ordre … de manière publique”, refusant de bouger après qu’un agent de la GRC leur ait lu un bref script détaillant les termes de l’ordonnance du tribunal.

Une “personne aux principes énormes”

Le dépôt conjoint recommandait à Tammen de permettre à chaque accusé d’opter pour une amende ou un service communautaire. Williams, Staats et Sylvestor ont choisi de payer l’amende, tandis que Goskey et Sylvestor ont opté pour le service.

Goskey, Wong et Sylvestor étaient tous dans la salle d’audience.

Des manifestants côtiers condamnés après avoir plaidé coupables d'outrage criminel pour avoir bloqué l'accès aux pipelines 1
Graffitis peints à la bombe sur une boîte électrique près de l’hôtel de ville de Prince George en soutien aux Wet’suwet’en qui s’opposent au gazoduc Coastal GasLink. (CBC/Betsy Trumpener)

Williams et Staats – qui forment un couple – sont apparus via un lien vidéo depuis l’Ontario, où Mahon a déclaré que Staats attendait leur premier enfant « à tout moment maintenant – espérons-le pas pendant ces procédures judiciaires, mais très, très bientôt ».

Seul Williams avait un casier judiciaire – en partie pour des accusations non violentes liées à des conflits fonciers impliquant le peuple Haudenosaunee de sa communauté des Six Nations, où il est un chef de file du mouvement Land Back 1492.

Williams et Staats sont tous deux indigènes ; Mahon a déclaré que Staats est un cinéaste dont le travail comprend une prise en compte de l’impact d’être un survivant intergénérationnel des pensionnats.

Mahon a décrit Sylvestor comme une “personne aux principes formidables” qui s’est consacrée à la fois à des causes environnementales et indigènes – travaillant actuellement comme superviseur pour un groupe de surveillance des espèces végétales envahissantes dans les Kootenays.

L’avocat de la défense a déclaré que Wong venait de l’Ontario et ne travaillait pas actuellement. Elle a déclaré que Goskey avait occupé divers emplois au fil des ans, dont l’un était un passage chez Disney on Ice.

Elle a dit qu’un parent proche pensait que Goskey “avait pris une mauvaise décision … et qu’elle se sentait dépassée par leur vie à l’époque”.

Tammen a noté le temps que tous les accusés ont passé en garde à vue immédiatement après leur arrestation – notant que les juges donnent souvent aux gens un jour de prison pour outrage criminel afin qu’ils subissent le “choc bref et aigu” qui accompagne la perte de leur liberté.

Sylvestor a passé quatre jours en prison dans ce que Mahon a décrit comme des circonstances “très difficiles”.

Treize autres manifestants font également face à des poursuites pénales pour outrage en rapport avec les arrestations. Lors d’audiences précédentes, Mahon a indiqué qu’il envisageait de contester les accusations pour des motifs liés à des violations présumées de la Charte canadienne des droits et libertés.

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