La société de tabac Philip Morris International a cédé toutes ses actions dans Medicago, un collaborateur canadien du vaccin dont le vaccin COVID-19 à base de plantes, Covifenz, a été initialement rejeté par l’Organisation mondiale de la santé en raison de ses liens avec Big Tobacco.

Dans un communiqué jeudi, le porte-parole de Philip Morris, David Fraser, a déclaré que la société avait décidé de se départir de sa participation dans Medicago et que c’était “la voie la plus appropriée”.

« Nous croyons depuis longtemps au potentiel de santé publique de l’approche novatrice de Medicago pour développer de nouveaux vaccins à base de plantes, et nous espérons que ce potentiel se réalisera au profit de la santé publique mondiale », a déclaré Fraser dans un courriel.

La société québécoise Medicago est maintenant détenue à 100 % par Mitsubishi Tanabe Pharma. Avant la décision, Philip Morris, qui fabrique les cigarettes Marlboro, détenait 21 % des actions de la société.

Dans un courriel à CBC News, la société basée au Québec a déclaré que le désinvestissement était “la voie la plus appropriée à suivre”. Un porte-parole de Medicago a déclaré que cela assurait sa “croissance future et sa capacité à remplir sa mission”, qui est de “créer et fournir des réponses efficaces aux défis émergents en matière de santé mondiale”.

Covifenz peut désormais atteindre les marchés internationaux

En 2020, le gouvernement fédéral a donné à Medicago 173 millions de dollars pour développer son vaccin, construire une nouvelle usine de fabrication et acheter 76 millions de doses. En février, Santé Canada a approuvé Covifenz pour les adultes âgés de 18 à 64 ans, ce qui en fait le premier vaccin à base de plantes dont l’utilisation est approuvée au Canada.

Mais en mars, l’Organisation mondiale de la santé (OMS) a déclaré qu’elle n’acceptait pas la demande d’utilisation d’urgence de Covifenz de Medicago en raison du “lien de l’entreprise avec l’industrie du tabac”.

Un homme sur le podium
François-Philippe Champagne, ministre canadien de l’Innovation, de la Science et de l’Industrie, affirme qu’Ottawa travaille avec Medicago et ses actionnaires pour « trouver une solution qui soutienne la croissance de l’entreprise ». (Justin Tang/La Presse Canadienne)

L’OMS a déclaré que la décision avait été suspendue, ce qui a temporairement écarté Covifenz de COVAX, une initiative internationale visant à partager les vaccins COVID-19.

François-Philippe Champagne, ministre canadien de l’Innovation, de la Science et de l’Industrie, a déclaré que le gouvernement fédéral travaillait avec Medicago et ses actionnaires pour « trouver une solution qui soutienne la croissance de l’entreprise ».

“Cette transaction est un pas dans la bonne direction et nous continuerons à suivre cette affaire de très près”, a déclaré Champagne dans un courriel.

Le Dr Scott Halperin, directeur du Centre canadien de vaccinologie de l’Université Dalhousie à Halifax, a déclaré que la décision permet désormais à Medicago de distribuer son vaccin à l’échelle internationale s’il présente une nouvelle demande à l’OMS.

“C’est important car cela permet à Medicago de jouer sur la scène internationale… alors je pense que cela pourrait être une très bonne nouvelle”, a déclaré Halperin.

“Nous devrions supposer que si Medicago n’était plus en mesure d’avoir un quelconque marché mondial des vaccins, ce serait un investissement horrible pour quiconque.”

Le grand désinvestissement du tabac au Québec Medicago un pas dans la bonne direction pour son vaccin contre le covid 1
La société québécoise Medicago a produit Covifenz, le premier vaccin à base de plantes contre la COVID-19 dont l’utilisation est approuvée au Canada. En 2020, le gouvernement fédéral a donné à Medicago 173 millions de dollars pour développer son vaccin, construire une nouvelle usine de fabrication et acheter 76 millions de doses. (Turgut Yeter/CBC)

Services publics et Approvisionnement Canada n’a pas répondu aux questions de CBC sur le moment où les 76 millions de doses de Covifenz devraient être livrées par Medicago.

Dans un communiqué, le ministère a déclaré que les négociations entre Ottawa et Medicago « sont en cours ».

Décision applaudie par le porte-parole du tabac

Les Hagen, directeur général d’Action on Smoking and Health, un organisme de bienfaisance qui milite pour le contrôle, la réduction et la prévention du tabagisme, s’est dit «soulagé» que le Canada ne travaille plus avec une multinationale du tabac.

“C’est une bonne nouvelle”, a-t-il déclaré. “Espérons que ce vaccin pourra obtenir un autre examen par l’Organisation mondiale de la santé.”

Hagen a principalement critiqué la décision du gouvernement de travailler avec Medicago, affirmant que les fonds publics auraient pu être mieux investis dans d’autres entreprises canadiennes non soutenues par Big Tobacco, qu’il accuse d’essayer de “blanchir” son image.

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Les Hagen, directeur exécutif d’Action on Smoking and Health, affirme que les fonds publics auraient pu être mieux investis dans d’autres entreprises canadiennes qui ne sont pas soutenues par Big Tobacco. (Colin Hall/CBC)

“J’ai trouvé que c’était extrêmement contraire à l’éthique. Il s’agit en fait d’une violation d’un traité juridiquement contraignant : la Convention-cadre pour la lutte antitabac », a-t-il déclaré.

Le cadre, qui est géré par l’OMS, s’engage à protéger les politiques de santé publique “des intérêts commerciaux et autres de l’industrie du tabac”. Le Canada l’a signé en 2005.

Plus tôt cette année, un porte-parole de l’Agence de la santé publique du Canada a déclaré que le gouvernement fédéral avait « soigneusement étudié la question de son investissement dans Medicago » et estimait qu’il était toujours « en conformité avec ses obligations en vertu du traité antitabac » avec l’OMS.

“Nous avons besoin de cette capacité au Canada”

Halperin de Dalhousie a déclaré que le vaccin Medicago est produit dans la feuille d’une plante apparentée au tabac et que la plante elle-même agit comme une “usine” pour produire les particules virales qui font partie du vaccin.

“C’est une toute nouvelle technologie”, a-t-il déclaré, ajoutant que Covifenz est le premier vaccin à utiliser cette technologie pour lutter contre le COVID-19.

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Le Dr Scott Halperin, directeur du Centre canadien de vaccinologie de l’Université Dalhousie, affirme qu’il est essentiel que le Canada renforce sa capacité de produire des vaccins pour les marchés nationaux et mondiaux. (Turgut Yeter/CBC)

Le Canada a perdu la capacité de produire ses vaccins il y a des années en raison de la consolidation et de l’acquisition de nombreuses entreprises, et le gouvernement a reconnu cette lacune, a déclaré Halperin.

“Il faudra du temps pour reconstruire… L’histoire de Medicago n’en est qu’un aspect”, a-t-il déclaré, ajoutant qu’il est essentiel d’avoir la capacité de fournir des vaccins au pays car les frontières ont tendance à se fermer en cas d’urgence.

« Malgré ce que tout le monde dit au sujet de la coopération mondiale, les frontières continuent de se fermer et nous avons besoin de cette capacité au Canada, à la fois pour notre propre capacité et pour contribuer à la scène internationale.

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