Eddie Kumarluk se souvient d’une époque où des milliers de monstres arctiques nageaient dans le lac Pamiullujusiup près d’Umiujaq, au Québec.

Dans les années 1970, un homme de la région installait ses filets en hiver, se souvient Kumarluk, directeur de l’association communautaire de chasse, de pêche et de piégeage de la région du Nunavik, dans le nord du Québec.

“Avant, il n’attrapait que des monstres de l’Arctique”, a déclaré Kumarluk. « C’est un de nos aliments de base que nous aimons tant et qui est en déclin depuis quelques années. Je n’en ai pratiquement pas attrapé.”

Ce qu’il a décrit comme une zone autrefois abondante pour les pêcheurs n’existe plus. Les castors nouvellement arrivés sont à blâmer.

Les rongeurs à dents de tête se sont étendus vers le nord au cours des dernières décennies – on les trouve maintenant dans certaines parties du Nunavik au-delà de la limite des arbres.

Les experts disent qu’ils voyagent par instinct de survie, mais cette décision a un coût pour la faune et les modes de vie traditionnels des Inuits.

Étudier les castors dans le nord

Les habitants ont remarqué les animaux envahissants depuis les années 1970 et 1980, dit Kumarluk.

Il y a 10 à 15 ans, on a commencé à trouver des barrages de castors construits le long des lacs. À partir de là, ils ont réalisé l’étendue des dommages causés par les animaux semi-aquatiques et la nécessité d’étudier leur impact sur l’environnement nordique.

Un groupe de personnes sourit à la caméra
Mikhaela Neelin, en bas à gauche, et Eddie Kumarluk, en haut à gauche, sont quelques-uns des représentants qui ont assisté à la conférence Arctic Beaver Observation Network du mois dernier à Yellowknife. (Promis par Mikhaela Neelin)

Kumarluk dit que «l’architecture» du barrage – construit comme un abri pour les jeunes castors – est particulièrement un problème pour l’omble chevalier.

«Ils ne sont pas aussi forts que le saumon. Le saumon peut sauter un barrage de castor… mais l’Arctique [char] ils sont plus faibles », a déclaré Kumarluk, ajoutant que la présence de castors est devenue une préoccupation pour la communauté.

“Nous ne savons pas combien de rivières ils ont bloquées ou endiguées, et nous avons tellement de travail devant nous”, a déclaré Kumarluk. “Nous faisons ce que nous pouvons.”

Une partie de l’effort consistait à obtenir des fonds pour retirer les barrages afin de rétablir un bon débit d’eau dans les lacs.

Un barrage de castor se trouve au bord d'une rivière.
Même un seul barrage de castors le long d’un lac peut avoir un impact dramatique sur la faune, dit Mikhaela Neelin. (Promis par Mikhaela Neelin)

Facteur de changement climatique dans le déplacement des castors

Certaines communautés, comme Umiujaq, sont particulièrement à risque d’expansion du castor en raison de la géographie, explique Mikhaela Neelin, directrice de la Nunavik Hunting Fishing Trapping Association.

Umiujaq est l’une des communautés situées juste au nord de la limite des arbres – le bord de l’habitat où les arbres peuvent pousser.

“Dans la toundra et dans de nombreuses régions, ils voient des castors y apparaître pour la première fois”, a déclaré Neelin, ajoutant que les conséquences sont mitigées.

« Ce n’est ni noir ni blanc… les castors sont souvent très bénéfiques. Ils font beaucoup », a déclaré Neelin.

Cependant, elle note que les conséquences négatives sont pires dans le nord.

“Ils migrent dans le lac, et même un grand barrage pourrait vraiment affecter une pêche”, a déclaré Neelin.

Les castors pourraient également affecter la qualité de l’eau, dit Neelin. Comme les systèmes d’eau et les rivières sont bloqués, on se demande si l’eau des lacs ou des rivières pourrait encore être consommée sans traitement.

Des buissons et de petites plantes poussent le long d'une rivière.
La présence d’arbustes a augmenté au Nunavik, créant un bon environnement pour les castors. (Promis par Mikhaela Neelin)

Une partie du problème est liée à ce que Neelin appelle « l’arbustification » du Nunavik – avec plus de saules et de petites branches qui poussent dans la région en raison d’un environnement qui se réchauffe.

« Les saules, par exemple, seraient à hauteur de cheville. Certains d’entre eux sont maintenant à hauteur d’homme, et avec cette quantité de feuillus, les castors sont capables de survivre dans des zones qu’ils ne pouvaient pas auparavant », a déclaré Neelin.

“Le changement climatique augmente vraiment la hauteur… C’est donc un impact énorme sur les castors qui se déplacent vers le nord.”

Trouver des solutions

Kumarluk dit que les castors s’étendent également vers le nord par instinct de survie en raison d’activités humaines telles que la chasse.

Deux personnes pataugent dans une rivière qui passe juste devant leurs genoux.
La Société Makivik a effectué des travaux de terrain d’été en 2022 sur l’expansion du castor. (Mathilde Lapointe St-Pierre)

« Inuits, on travaille à peine [beavers]dit Kumarluk. « Nous ne les dérangeons pas.

Kumarluk et Neelin ont représenté le Nunavik lors d’une conférence sur l’expansion du castor dans l’Arctique à Yellowknife le mois dernier.

Kumarluk dit qu’ils ont récemment acheté un drone pour surveiller la région et tentent de convaincre un aîné cri de venir à Umiujaq pour enseigner à la communauté comment contrôler sa population croissante de castors.

“Nous voulons vraiment apprendre aux jeunes, aux jeunes, même aux personnes âgées, comment piéger le castor afin que nous puissions peut-être en contrôler au moins une partie”, a déclaré Kumarluk.

“J’espère que nous pourrons obtenir plus de financement.”

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