Un navire chargé d’une précieuse cargaison qui a coulé il y a près de 150 ans au large des côtes de l’État de Washington est sur le point de sortir des profondeurs du Pacifique.

Le SS Pacific, un navire à vapeur à destination de San Francisco en provenance d’Esquimalt, en Colombie-Britannique – qui fait partie du Grand Victoria – a coulé au large du cap Flattery, dans l’État de Washington, en 1875, devenant l’une des pires catastrophes maritimes jamais enregistrées dans le nord-ouest du Pacifique.

L’épave insaisissable ressemblait à une baleine blanche pour Jeff Hummel, directeur de l’association à but non lucratif Northwest Shipwreck Alliance.

Hummel a passé des décennies à chercher le navire perdu. Sa société de Seattle, Rockfish Inc., a localisé l’épave et a récemment obtenu des droits de sauvetage.

Selon un dossier judiciaire américain, le navire transportait plus de 270 passagers et “une cargaison qui comprenait, entre autres, de l’or”.

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Jeff Hummel est le président de Rockfish Inc., une société créée dans le seul but de trouver et de récupérer le SS Pacific. Le vapeur a coulé au large des côtes de l’État de Washington après avoir quitté Esquimalt, en Colombie-Britannique, par mauvais temps en novembre 1875. (Promis par Jeff Hummel/Rockfish Inc.)

Hummel dit qu’il a entendu parler du SS Pacific pour la première fois au lycée et qu’il a passé la majeure partie de sa vie d’adulte à le chercher de temps en temps. Au cours des dernières années, il a intensifié ses efforts et a finalement obtenu un certain succès.

“J’ai commencé à chercher ce navire en 1993”, a déclaré Hummel. “J’ai toujours pensé que quelqu’un le trouverait et en ferait quelque chose avant moi.”

En 2016, la société Rockfish a été créée dans le seul but de retrouver le navire perdu. Hummel et ses collègues ont passé des heures à se pencher sur les archives historiques et à calculer les courants, le vent et la trajectoire du navire pour délimiter un large périmètre où ils pensaient que l’épave pourrait se trouver.

Après avoir interrogé des dizaines de pêcheurs commerciaux opérant dans la région, Hummel a trouvé son premier indice significatif : un morceau de charbon pris dans le filet d’un pêcheur. Le charbon a été envoyé à un laboratoire en Alberta pour analyse et comparé à un échantillon provenant d’une mine de charbon en Oregon qui appartenait au propriétaire du SS Pacific.

Travaillant depuis son navire de recherche, le R/V SeaBlazer, Hummel et son équipe ont sondé l’océan avec un véhicule sous-marin télécommandé et une technologie de sonar.

“Nous l’avons finalement réduit à deux zones d’environ un mile sur deux miles”, a-t-il déclaré, expliquant qu’il avait fallu 12 expéditions différentes pour se rendre à l’emplacement du navire.

“C’était une réalisation plus lente que nous avions trouvé l’épave”, a-t-il poursuivi. «Nous avons dû revenir en arrière plusieurs fois et regarder ce qu’il y avait là-bas. Surtout quand nous avons identifié les roues à aubes, c’était un gros indice.”

Comptes historiques

Selon les documents historiques, le SS Pacific a appareillé d’Esquimalt, en Colombie-Britannique, sur l’île de Vancouver par mauvais temps le 4 novembre 1875. Le navire était à peine sorti du détroit de Juan de Fuca.

Dans un essai publié en 2009, Daryl McClary écrit que le Pacific est entré en collision avec un autre navire appelé le S/V Orpheus, a dérivé dans la nuit et a coulé dans l’océan.

McClary cite dans son essai un certain nombre de documents historiques indiquant qu’il n’y avait que deux survivants, en raison de l’état désastreux du navire et du manque de canots de sauvetage adéquats à bord.

McClary dit que le navire transportait “de nombreux Victoriens éminents, de riches hommes d’affaires, de nombreux mineurs d’or avec [pouches full of] or, une troupe de cavalerie et 41 ouvriers chinois ».

Il dit qu’il y avait 100 000 dollars d’or à bord, ce qui pourrait rapporter jusqu’à 10 millions de dollars aujourd’hui.

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Un membre d’équipage Hummel se prépare à lancer un véhicule sous-marin télécommandé dans l’océan Pacifique. (Promis par Jeff Hummel/Rockfish Inc.)

Les ancêtres peuvent faire une réclamation

Lorsque Rockfish s’est vu accorder le droit exclusif de récupérer le navire devant un tribunal de district fédéral américain, la décision a cité le droit maritime qui permet aux personnes qui découvrent une épave de récupérer tout ce qu’elles peuvent.

Mais si les membres du public peuvent prouver un lien avec ce qui a été sauvegardé, ils peuvent déposer une réclamation pour en reprendre possession.

“Différentes personnes peuvent venir dire:” J’ai une créance sur cette partie du navire “ou sur cette partie de la cargaison. Voici pourquoi; voici ma preuve », a déclaré Hummel.

Hummel dit que quatre personnes l’ont contacté en prétendant être des descendants des passagers à bord, dont une personne qui vit sur l’île de Vancouver, et il espère que d’autres se manifesteront.

“C’est la partie intéressante de l’histoire”, a-t-il déclaré.

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Des images sonar à basse résolution montrent le pont supérieur de l’épave du SS Pacific près du cap Flattery au large des côtes de l’État de Washington. (Promis par Jeff Hummel/Rockfish Inc.)

La décision de justice scellée accordant les droits de sauvetage des sébastes exige que Hummel et son équipe de scientifiques, d’historiens et de bénévoles soumettent des plans de sauvetage détaillés qui garantissent les normes les plus élevées de protection archéologique.

Le but ultime est de récupérer ce qui reste du navire, de le restaurer et d’ouvrir un nouveau musée à Seattle pour l’exposer.

Hummel et son équipage espèrent commencer le processus de récupération à l’automne prochain.

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